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Daily Article by | Posted on 10/17/2008

This article is excerpted from the preface to Prices and Production and Other Works by F.A. Hayek.

Economics never labels anything any more. Well, more accurately, it does; only now it hardly ever uses labels formed from people’s names.

In part, this is due to the smorgasbord approach to ideas taken by economics. Like many other academic disciplines, economics ruthlessly mixes and matches, customizes and adapts, rips and mashes the most penetrating insights, the most appropriate models from all different sources, applying those to whichever economic problem is currently being addressed. In those circumstances the message gets through to the practitioner economist that it is more useful to know an idea itself, and how to apply and modify it, than to peer into its provenance or to understand how the originator of that idea thought about three or five other substantively different problems.

In mathematics, this idea is taken even further. The most powerful and insightful practitioners are those whose names become so merged with a discovery that their surnames get lowercased whenever mentioned with the matching idea. The proper name disappears as anything distinctive, and instead becomes just vocabulary.

In economics, perhaps partly at fault as well, those intellectual leaders in the profession now, whose names are most likely to deserve such adjectivization, themselves eschew debates that might lead to such identification. Thus, for instance, the same economists who argued that the money supply is the fundamental cause of inflation also argued for the importance of fiscal balance and discipline in determining, again, inflation. The same economists whose work set the agenda for decades of business cycles research were also the ones who provided calculations showing that such economic fluctuations are fundamentally insignificant for society’s well-being overall. Mainstream economics pragmatically emphasizes debate about results, not about methodologies.

So, certainly, individual’s names can be bolted onto specific curves, econometric estimators, statistical tests, probability inequalities, interest-rate rules, and mathematical equations and models — but not onto entire systems or ways of thinking.

The case of Friedrich Hayek, however, provides a rare example of a consistent body of work in the profession where such identification might be justified.

Living the frenetic cultured existence of the mid 1900s — as political events forever changed the global geography of intellectual endeavor — Hayek became one of the 20th century’s most influential economists and political philosophers. In economics he made profound and enduring contributions in areas as diverse as monetary and business cycle theory, the social organization of dispersed knowledge, and the spontaneous emergence of order. But while seemingly varied, all these research questions were attacked by Hayek in a consistent, unified perspective. It is this single perspective then that potentially can be most identified with Hayek.

However, matters are complex from the opposite direction as well.

Hayek viewed business cycles as having their initiating impulse of central-bank credit overexpansion and their propagation mechanism as misallocation of capital across short- and long-term investments. This sees echo in many modern technical treatments — both empirical and theoretical — of economic fluctuations.

Hayek saw the price system to be the single leading mechanism by which limited local knowledge and actions can be efficiently aggregated into optimal social outcomes — through human action, not human design. This is, in one guise, simply the fundamental theorem of welfare economics. But combining these two Hayek propositions — that on business cycles and that on local knowledge — also recovers critical ingredients of Robert Lucas’s rational expectations reconciliation of the short-run Phillips curve with monetary neutrality.

Being clear on the distinction between monetary and credit overexpansion brings to the fore modern econometric investigations of the different roles for money and credit over business cycles. Exploring the full implications of whether markets perfectly aggregate imperfect information is precisely the idea underlying a rich seam of technical research in microeconomics.

Hayek’s description of order emerging spontaneously, in a self-organized way, from out of seeming chaos — the application of which to economics he coined the term catallaxy — turns out to be the defining characteristic of the science of complex adaptive systems. It is an idea that sees profound application not only, again, in the fundamental theorems of welfare economics, but in areas as varied as Alan Turing’s explanation for the black and white speckled patterns on cattle, hypotheses on the emergence of peaks and troughs in economic activity across not just time but geographical space, and indeed is embedded deeply in speculations on the origins of life itself, in research on computational and mathematical biology.

While pre-Thatcher, pre-Reagan mainstream politics and social policy worldwide might have grown interventionist with fine-tuning and demand management, and thus distant from Hayek’s intellectual position, by contrast, many mainstream economists and social scientists never really left Hayek. Instead, the great majority have absorbed his ideas so implicitly that the name has been not just lowercased but left unmentioned altogether. Hayek’s ideas are seamlessly intertwined with so much of modern academic economics that, indeed, practically everyone in the profession has come into contact with or uses (lowercase) hayekian insights. What this does for intellectual history is likely unfortunate. But, on the other hand, it might be the ultimate accolade for Friedrich Hayek, an intellectual concerned with ideas and knowledge, and their use for good in society.

I congratulate the Ludwig von Mises Institute for bringing back into print Hayek’s writings on business cycles. This collection will be a critical touchstone for future thinking in the area.



Danny Quah is head of the Department of Economics at the London School of Economics.

This article is excerpted from the preface to Prices and Production and Other Works by F.A. Hayek. Comment on the blog.

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Para tener en cuenta a la hora de votar, lecciones grandes, de grandes mentes, en pocas palabras:

Friedrich Von Hayek:

«…nada ha destruido más nuestras garantías constitucionales de libertad individual que el intento de alcanzar el espejismo de la justicia social.»

«El poder que un multimillonario tiene sobre mí es muchísimo menor que el del más insignificante funcionario…»

«…si por democracia se entiende dar vía libre a la ilimitada voluntad de la mayoría, en modo alguno estoy dispuesto a llamarme demócrata.»

Jean-Francois Revel

«No quieras cambiar las ideas de alguien razonando, si este ha llegado a esas ideas sin razonamiento».

«Si concebimos la libertad de manera abstracta e irrealista terminamos concibiendo de manera abstracta e irrealista la violencia».

«El club con más socios del mundo es el de los enemigos de los genocidios pasados. Sólo tiene el mismo número de miembros el club de los amigos de los genocidios en curso.»

Ayn Rand

«Cuando vean que para producir necesitan obtener la aprobación de quienes no producen nada; cuando vean que el dinero fluye a quienes comercian no en bienes sino en favores; cuando vean que los hombres se hacen más ricos a través de la estafa que del trabajo, y sus leyes no lo protegen de ellos, pero los protegen a ellos de ustedes; cuando vean que la corrupción es recompensada y la honestidad se convierte en un sacrificio personal; sabrán que su sociedad está condenada» 

«La menor minoría que existe es el individuo, aquellos que no defienden los derechos individuales no pueden declararse defensores de las minorías».

«Los derechos individuales no están sujetos al voto público; una mayoría no tiene derecho a votar la derogación de los derechos de una minoría. La función política de los derechos es precisamente la de proteger a la minoría de la opresión de la mayoría (y la menor minoría en la Tierra es el individuo).»

«No puede existir una cosa, legal o moral, que esté prohibida al individuo y permitida a la muchedumbre.»

«Si los trabajadores luchan por mayores sueldos, se claman como ‘beneficios sociales’, si los empresarios luchan por mayores beneficios, esto es condenado como ‘avaricia egoista’.»

Miguel de Cervantes

«La libertad, querido Sancho, es uno de los más preciosos dones que a los hombres dieron los cielos. Con ella no pueden igualarse los tesoros que encierra la tierra ni el mar encubre; por la libertad se puede y debe aventurar la vida».

Winston Churchill

«El vicio inherente al capitalismo es el desigual reparto de bienes. La virtud inherente al socialismo es el equitativo reparto de miseria»

«La democracia es el peor de los sistemas políticos, si exceptuamos todos los demás»

«Ningún sistema socialista puede ser establecido sin una policía política»

Robert A. Heinlein

«La raza humana se divide políticamente entre aquellos que quieren que la gente esté controlada y los que no.»

David Horowitz

«He creído en la izquierda por el bien que prometía; he aprendido a juzgarla por el daño que ha hecho.»

Federico Jiménez Losantos

«…El tiempo en que la libertad demostró que frente al totalitarismo sólo cabe la lucha y que en esa lucha misma está el germen del triunfo.«

«Una libertad que no crece está condenada a menguar.»

James Mill

«Lo que no funciona en la práctica no es válido en la teoría.»

Ludwig von Mises

«El anticapitalismo sobrevive a base de ordeñar la vaca capitalista.»

«El gobierno no puede hacer al hombre rico, pero puede empobrecerlo.

«Los gobiernos nunca son liberales por inclinación. Los gobiernos no se hacen liberales sino cuando a ello les fuerzan los ciudadanos.»

«Los marxistas no están dispuestos a reconocer que también los nazis son socialistas.»

«Los monopolios no surgen por una tendencia innata del mercado, sino por la intromisión del Estado en contra del mercado libre.»

Ronald Reagan

«La diferencia que hay entre una democracia y una democracia popular es la misma que existe entre una camisa y una camisa de fuerza.»

«Un comunista es alguien que ha leido a Marx. Un anticomunista es alguien que ha entendido a Marx.»

«La visión gubernamental de la economía se resume en unas cortas frases: si se mueve, póngale un impuesto. Si se sigue moviendo, regúlelo; y si no se mueve más, subsídielo.»

Pedro Schwartz

«No me importa la desigualdad, porque no soy envidioso. Me importa la pobreza.»

Fred Reed

«El marxismo es un desastre probado. Y los marxistas lo saben. La historia elemental no es ningún secreto.»

John Stuart Mill

«El único propósito que justifica el uso de la fuerza sobre algún miembro de la comunidad civilizada es para evitar el daño a otros. Su propio bien, físico o moral, no es suficiente justificación.»

Margaret Thatcher

«Los regímenes comunistas no fueron una infortunada aberración, una desviación histórica del ideal socialista. Son la expresión mayor, libre de presiones democráticas y electorales, de lo que el socialismo realmente es. En pocas palabras, el estado lo es todo y el individuo no es nada.»

«Nadie se acordaría del buen samaritano si, junto con las buenas intenciones, no hubiera tenido dinero.»

«Ninguna nación occidental tiene que construir un muro a su alrededor para mantener a su pueblo dentro de ella.»

«Los comunistas se opusieron a la Unión Europea hasta que se dieron cuenta que era la manera de introducir el socialismo por la puerta de atrás.»

Earl Zabin

«El libre mercado no nos ofrece privilegios, favores, subvenciones, exenciones, monopolios… por eso es tan impopular.»

Abraham Lincoln

«Ningún hombre es lo bastante bueno para gobernar a otro sin su consentimiento».

Edmund Burke

«Para que triunfe el mal, sólo es necesario que los buenos no hagan nada.»

«El pueblo no renuncia nunca a sus libertades sino bajo el engaño de una ilusión.»

«Hay un límite en que la tolerancia deja de ser virtud.»

Benjamin Franklin

«La Constitución sólo nos da el derecho a buscar la felicidad. Usted tiene que alcanzarla por sí mismo.»

John Locke

«…los gobiernos existen para proteger los legítimos derechos a la vida, la libertad y la propiedad…»

Alexis de Tocqueville

«La mayor preocupación de un gobierno debería ser acostumbrar poco a poco a los pueblos a prescindir de él.»

El «Vivi» desde Vizcaya

«La incultura es la madre de la estupidez y la abuela de los nacionalismos»

Henri Lacordaire

«La libertad no es posible más que en aquellos países donde el derecho predomina sobre las pasiones»

Inmanuel Kant

«La libertad es aquella facultad que aumenta la utilidad de todas las demás facultades»

Learned Hand

«El espíritu de la Libertad es aquel que duda que se halle en posesión de la verdad»

Oliver Cromwell

«Os exorto, por la sangre de Cristo, a que admitáis la eventualidad de que pudierais estar equivocados»

Citas Extraídas de “Liberales contra Totalitarios”

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